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¿Qué es el cáncer de glándulas salivales?

Publicado por Dr. Dario Vieira el 28 Mayo 2014 en Odontologia

El cáncer de glándulas salivales es un tipo raro de cáncer oral en el que las células cancerosas malignas se forman en los tejidos de las glándulas salivales. Las glándulas salivales crean la saliva y la reparten por la boca. La saliva tiene enzimas que ayudan a digerir la comida y anticuerpos que ayudan a protegernos de las infecciones de cuello y boca.


¿Qué tipo de glándulas salivales pueden ser afectadas?

Existen tres pares de glándulas salivales mayores:

  • Las glándulas parótidas: son las glándulas más grandes y no se encuentran justo por debajo de las orejas. La mayoría de cánceres de glándulas salivales empiezan en esta zona.
  • Las glándulas sublinguales: estas glándulas se encuentran debajo de la lengua, en el suelo de la boca.
  • Las glándulas submandibulares: estas glándulas se encuentran por debajo del hueso mandibular.

También hay centenares de glándulas salivales pequeñas que revisten partes de la boca, de la nariz, y la laringe, que solo pueden verse con microscopio. La mayoría de tumores de glándulas salivales pequeñas empiezan en el paladar de la boca. Más de la mitad de cánceres de glándulas salivales son benignos y no se escampan a otros tejidos.

Factores de riesgo del cáncer de glándulas salivales
El hecho de estar expuesto a ciertos tipos de radiaciones puede incrementar el riesgo de sufrir un cáncer de glándulas salivales. Los otros factores de riesgo no se conocen tan bien, pero se ha relacionado esta afección con:

  • La edad avanzada
  • El tratamiento de radioterapia en el cuello y la cabeza
  • Estar expuesto a ciertas substancias en el trabajo de manera continua

Síntomas
El cáncer de glándulas salivales puede que no cause ningún síntoma. En ocasiones se detecta durante chequeos dentales regulares. Si te sucediera alguno de los problemas que comentamos a continuación, acude a un médico para que descarte cualquier hipótesis maligna:

  • Un bulto (normalmente indoloro) en la zona de las orejas, mejillas, mandíbula, labios, o dentro de la boca.
  • Fluido que drena en la oreja.
  • Problemas para tragar o abrir la boca por completo.
  • Entumecimiento o debilidad de la cara.
  • Dolor en la cara que no se va.

Diagnóstico
Se utilizan algunos exámenes de cuello, cabeza e interior de la boca para detectar el cáncer de glándulas salivales. Se pueden utilizar todos estos procedimientos:

  • Examen físico e historia: un examen general del cuerpo sirve para comprobar el estado de salud general del paciente. La cabeza, cuello, boca y garganta serán revisados para comprobar los síntomas del cáncer, como bultos o cualquier irregularidad. El repaso del historial también ayudará a la detección de esta enfermedad.
  • Imagen por Resonancia Magnética: un procedimiento que utiliza las ondas magnéticas, radiológicas junto con un ordenador que hace fotos del interior del cuerpo.
  • Tomografía computarizada (CT/CAT): sirve para realizar una serie de fotos dentro del cuerpo que se toman desde distintos ángulos. Estás se toman mediante un ordenador que está conectado a una máquina de rayos X. Se debe inyectar o tragar un tinte para facilitar la visión de los elementos a destacar.
  • Tomografía por emisión de positrones (PET): es un procedimiento capaz de encontrar células malignas en el cuerpo. Lo hace mediante la inyección de glucosa en la sangre y la posterior búsqueda de qué células del cuerpo están utilizando más esta glucosa, ya que las células malignas son más activas en este aspecto que las sanas.
  • Ultrasonidos: es este examen, se aplican ondas energéticas en los tejidos internos para hacer eco. Estos ecos forman una imagen de los tejidos del cuerpo que se llama sonograma. Esta imagen se imprime para observarla más tarde.
  • Endoscopia: permite observar los tejidos de dentro del cuerpo para encontrar áreas anormales. En el caso del cáncer de glándulas salivales, la endoscopia se realiza insertando la cámara por la boca para observar su interior, la garganta y la laringe.
  • Aspiración con aguja fina: se extrae tejido o fluido utilizando una aguja fina para que luego un especialista estudie sus células.

Como el cáncer de glándulas salivales puede ser difícil de diagnosticar, los pacientes deben contar con especialistas en este tipo de cáncer.

Tratamiento del cáncer salivar
Algunos factores afectan las opciones de tratamiento y la prognosis (o las opciones de curación). Dependiendo de estos factores, la enfermedad será más o menos fácil de tratar y de curar:

  • Las etapas del cáncer (especialmente el tamaño del cáncer).
  • El tipo de glándulas salivales dónde se ha desarrollado el cáncer.
  • El tipo de células cancerígenas.
  • La edad del paciente y su salud general.

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